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Candidatos a la alcaldía de Chula Vista sobre el déficit presupuestario, traer una universidad a South Bay

City of Chula Vista Civic Center
Matthew Bowler
El Centro Cívico de la ciudad de Chula Vista se ve en esta foto del 21 de octubre de 2021.

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Chula Vista contará con un nuevo alcalde por primera vez desde 2014. El candidato elegido tendrá que atender el déficit presupuestario estructural de la ciudad e intentar traer una universidad de cuatro años a South Bay.

El déficit presupuestario estructural de la ciudad se ha convertido en un asunto principal en la contienda por la alcaldía, pero los seis candidatos compitiendo por el puesto de alcalde tienen diferentes ideas acerca de cómo atenderlo.

El Departamento de Finanzas de la ciudad proyecta un déficit creciente, de $1.5 millones en el año fiscal 2024 a $5.8 millones en 2027 y hasta de $10.7 millones en 2030.

Todos los seis candidatos están de acuerdo en que Chula Vista necesita dejar de ser una comunidad-dormitorio y traer a más negocios a South Bay.

“Somos una ciudad que tiene una pérdida de impuestos de venta cada día cuando la gente maneja hacia al norte a San Diego para trabajar”, dijo Ammar Campa-Najjar, quien compitió en dos contiendas congresionales fracasadas en el este del condado antes de competir por la alcaldía de Chula Vista. “Simplemente no estamos gastando donde vivimos y simplemente no tenemos los servicios suficientes para atraer a la gente de fuera de la ciudad para gastar, comprar y jugar aquí”.

Atraer negocios

Los candidatos dicen que Chula Vista le ha dado prioridad al desarrollo residencial por encima del comercial, que ha atrasado el procesamiento de permisos para negocios, y que no ha cabildeado lo suficiente para conseguir fondos federales.

Rudy Ramirez, miembro del Consejo de la Ciudad de 2006 a 2015 y actual candidato a la alcaldía, dijo que Chula Vista no ha hecho lo suficiente para atraer negocios.

Parte del problema, dijo él, es que los terrenos disponibles en Chula Vista no están listos para ser urbanizados. Los negocios tendrían que invertir en mejoras de infraestructura extensas y costosas, como nivelar el terreno, antes de abrir.

“Yo invertiría en tener estos terrenos listos para iniciar la construcción”, dijo. “Justo ahora, si algún empleador quiere venir a Chula Vista, la ciudad les está diciendo que están a cuatro años de poder empezar a operar. Ellos no quieren oír eso. Ellos se van a otro lado”.

Ramirez quisiera utilizar los fondos federales del American Rescue Plan para construir infraestructura favorable hacia los negocios. Él se comprometió a hacer los procesos para conseguir permisos “25% más rápidos dentro de dos años”.

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El miembro del Consejo de la ciudad y candidato a la alcaldía John McCann dijo que parte del problema con el proceso para conseguir permisos es que no existe la opción de pagar o aplicar en línea.

“Si tu fueras a aplicar para un permiso, ya sea un permiso para negocios o para construir, tú tendrías que ir físicamente a la ciudad” dijo él. “Si hay algún asunto donde tuvieras que pagar algún cargo adicional o actualizar el permiso, tendrías que ir a la ciudad”.

McCann dijo que él está liderando un esfuerzo para mover el proceso en línea.

“Yo creo que debe de estar hecho dentro de un año o dos”, dijo.

Zaneta Encarnacion, quien actualmente es asistente especial del presidente del Colegio Southwestern, dijo que el proceso de permisos de la ciudad simplemente toma mucho tiempo, “tres años para procesar un permiso”.

Como alcaldesa, quisiera ser mucho más proactiva cuando se trata de atraer negocios a Chula Vista. Eso incluye estar en comunicación constante con agentes de bienes raíces comerciales y empleadores a lo largo de la región.

“Podemos ser mucho más proactivos en identificar cuáles son los centros de trabajo o empleadores potenciales que pueden venir a Chula Vista” dijo ella. “Vamos a hablar con ellos y descubrir qué es lo que necesitan para tomar esa decisión, necesitamos hacer eso dos años antes de cuando sabemos que va a expirar su contrato de arrendamiento”.

Campa-Najjar dijo que la alcaldesa Mary Salas ha dejado fondos federales y estatales sobre la mesa en repetidas ocasiones al no entregar las solicitudes de fondos a tiempo.

“He escuchado que nuestra actual alcaldesa ha asistido a juntas y ha pedido destinar recursos después de la fecha límite”, dijo. “Y es simplemente desconcertante escuchar eso. Esos son millones de dólares sobre la mesa. Y en vez de destinar esos recursos, tenemos que incrementar los impuestos locales o vivir simplemente con el déficit”.

Él quisiera contratar a un equipo pequeño de redactores de subsidios para asegurar que Chula Vista consiga la mayor cantidad posible de fondos federales.

La miembro del Consejo y candidata a la alcaldía Jill Galvez dijo que la ciudad se encuentra enfrentando presiones del mercado que están fuera de su control.

“En este momento, lo que estamos enfrentando es una inflación alta, así que lo que estamos viendo es el costo de los energéticos subir significativamente”, dijo ella. “También hemos visto el incremento del costo de las gasolinas, lo cuál impacta a nuestra flotilla de más de 700 vehículos”.

Los candidatos acordaron que proyectos grandes como el desarrollo frente al mar de Chula Vista de miles de millones de dólares traerán un impulso muy necesario, particularmente a la parte oeste de la ciudad.

Sin embargo, aún con millones de dólares en ingresos proyectados del desarrollo frente al mar, eso no será necesario para corregir la situación financiera de la ciudad. Especialmente después de que la Medida P, un impuesto de venta con duración de 10 años que genera $25 millones al año para proyectos de infraestructura, expira en 2027.

“El desarrollo frente al mar será genial, en ese entonces va a generar muchos más ingresos para la ciudad”, dijo Encarnacion. “Pero no va a ser suficiente”.

Una universidad en Chula Vista

Todos los seis candidatos dijeron que la ciudad debe de hacer más para traer una universidad de cuatro años a South Bay.

Los políticos en Chula Vista han estado prometiendo una universidad de cuatro años durante décadas. La ciudad reservó 400 acres de terreno para un “distrito de universidad e innovación”, funcionarios han cabildeado con administradores de la Universidad Estatal de California y han hasta ofrecido un contrato de arrendamiento de $1 para una pequeña universidad privada.

Pero por lo pronto, nadie se ha mudado.

Campa-Najjar cree que el liderazgo deslucido de Chula Vista está ahuyentando a inversionistas potenciales. Él hizo referencia al reciente escándalo de recolección de basura como un ejemplo de la falta de liderazgo político competente de la ciudad.

“Pienso que es una falta de confianza en nuestra ciudad”, dijo él. “Quiero decir, tenemos una ciudad donde nuestro liderazgo no ha sido capaz de tratar nuestros déficits, no ha sido capaz de sacar la basura. Así que los inversionistas ven a nuestra ciudad y dicen 'no puedes sacar la basura, ¿Cómo es que vas a construir una universidad o un desarrollo frente al mar?'”.

Ramirez cree que los funcionarios de la ciudad no se han enfocado lo suficiente en la parte de “innovación” del “distrito de universidad e innovación”.

“Pienso que han estado acercándose al asunto de forma errónea”, dijo. “Primero esperar a que el sistema UC o un sistema estatal decidiera venir y decidiera establecerse en Chula Vista. Creo que desde el principio sabíamos que eso probablemente no iba a suceder”.

Él quisiera traer compañías de investigación en industrias como la biotecnología y aeroespacial al área. Esas industrias, dijo Ramirez, han invertido millones en instalaciones en el norte del condado.

Encarnacion ayudó a construir un centro universitario dentro del Colegio Southwestern. El centro es un punto donde siete universidades diferentes pueden instalarse y ofrecer títulos universitarios de cuatro años a los estudiantes del Colegio Southwestern.

Southwestern originalmente estudió la idea de instalar el centro en el distrito de universidad e innovación, pero decidió que era más rápido y más económico tenerlo en su propio campus.

“Con todo respeto a la ciudad, nosotros vimos que teníamos que tomar las riendas de la planeación del programa académico porque nosotros somos los expertos y nuestros estudiantes aquí en el sur del condado no pueden esperar a que la ciudad encuentre una universidad para que venga a hacerlo”, dijo ella.

Como alcaldesa, Encarnacion dijo que usaría su experiencia en Southwestern para ayudar a traer instituciones académicas a Chula Vista.

Eso empieza con ver cuáles serán los trabajos futuros en Chula Vista y qué títulos universitarios son necesarios para cubrir esos puestos. Entonces, la ciudad determinaría cuáles escuelas ofrecen esas carreras y cuáles programas no pueden aceptar a más estudiantes. Es entonces que Chula Vista puede demostrar una necesidad y ofrecer espacios para programas específicos, dijo ella.

Galvez dijo que la ciudad debería identificar a donadores potenciales e iniciar un programa de dotación. Ella comentó que ya se ha puesto en contacto con filántropos que pudieran querer tener sus nombres en edificios del distrito de universidad e innovación.

“Miembros del consejo anteriores han invertido millones de dólares en estudios que estudian qué es lo que quiere la gente”, dijo ella. “Yo pienso que la cosa número uno en la que necesitamos enfocarnos que no se ha hecho es realmente crear un programa de dotación. Porque todas las grandes universidades fueron fundadas con visión y liderazgo para un programa académico”.

McCann dijo que la ciudad históricamente no ha invertido en infraestructura en el sitio. Los costos de edificación son elevados porque la tierra no está lista para iniciar la construcción. Ha sido un problema durante décadas pero nunca ha sido atendido, dijo él.

“Necesitamos ser capaces de negociar con todos los interesados sobre cómo seremos capaces de aportar esa infraestructura”, dijo él. “Recuerdo que en los 90s decían, ‘¿hey dónde está la infraestructura?’, luego en los 2000s seguían diciendo ‘¿hey dónde está la infraestructura?’”

McCann también dijo que la pandemia de COVID-19 retrasó el progreso que la ciudad había estado haciendo con instituciones locales.

El sexto candidato, el Mayor en retiro de la Armada Spencer Cash, dijo que únicamente respondería las preguntas de KPBS si el reportero respondía acerca de algún momento reciente donde él hizo algo por el bien común en su tiempo personal. El reportero declinó, así que Cash declinó la entrevista.

Según su sitio en línea, Cash cree que Chula Vista debe desechar la idea de la universidad y transformar la tierra en un “distrito de escuela técnica y de oficios”.

Él visualiza un distrito con 50 institutos educacionales que entrenen a estudiantes de ambos lados de la frontera para crear una reserva de trabajadores certificados en South Bay. Eso, a cambio, va a atraer empleadores a Chula Vista.

El día de la elección es el 7 de junio pero ya puedes entregar tus boletas electorales.

Los dos candidatos con el mayor número de votos se enfrentarán en noviembre.

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